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¿Podrían los edificios de madera ser una solución al cambio climático?

Las estructuras de madera nos permitirían extraer el carbono del aire y almacenarlo en nuestros hogares y oficinas, lo que lleva a algunos a creer que los edificios de madera son el futuro de la arquitectura.

La madera no sólo elimina más CO2 de la atmósfera que el que añade a través de la fabricación, sino que al sustituir materiales intensivos en carbono como el hormigón o el acero, duplica su contribución a la reducción del CO2. Un reciente informe de asesoramiento al gobierno del Reino Unido sobre los usos de la «Biomasa en una economía baja en carbono» encontró que, «los mayores niveles de reducción [de gases de efecto invernadero] de la biomasa actualmente ocurren cuando la madera se utiliza como material de construcción… tanto para almacenar carbono como para desplazar el cemento, el ladrillo y el acero con alto contenido de carbono».

Entre el 15% y el 28% de las casas nuevas construidas en el Reino Unido utilizan anualmente la construcción de marcos de madera, capturando más de un millón de toneladas de CO2 al año como resultado. Aumentar el uso de madera en la construcción podría triplicar esa cantidad, concluyó el informe. «Ahorros de una magnitud similar también pueden ser posibles en los sectores comerciales e industriales utilizando nuevos sistemas de madera de ingeniería, como la madera laminada cruzada».

Tipos de madera para una casa ecológica.

La madera laminada en cruz, o CLT, es el material principal en el sitio de construcción que Andrew Waugh me muestra en el este de Londres. Debido a que se describe como una «madera de ingeniería», espero ver algo similar al aglomerado o al contrachapado. Pero el CLT sólo se ve como tablones de madera ordinaria de 3m (10 pies), de una pulgada de espesor, repleto de agujeros de nudos y astillas. El ingenio es que las tablas se hacen más fuertes pegándolas en capas de tres, con cada capa perpendicular a la otra. Esto significa que el CLT «no se inclina o dobla, tiene una fuerza integral en dos direcciones», dice Waugh. «[Un muro CLT] soporta el suelo por encima, con una fuerza horizontal para soportar una carga por encima de él, actuando como una viga larga». Eso, dice, «cambia la arquitectura».

Habiendo construido con CLT durante una década, Waugh cree que puede lograr todo lo que un edificio de hormigón y acero puede, y más. Fue inventado en los años 90, en parte como respuesta a «la muerte de las industrias del mueble y el papel», dice Waugh. «El 60 por ciento de Austria es bosque y necesitaban encontrar un nuevo punto de venta. Así que se les ocurrió la madera de laminación cruzada».

Otras maderas de ingeniería como la madera contrachapada y el MDF tienen alrededor de un 10% de adhesivo (pegamento), a menudo urea-formaldehído, que puede p

roducir sustancias químicas peligrosas durante el reciclaje o la incineración. El CLT, sin embargo, tiene menos del 1% de adhesivo, y típicamente usa un poliuretano de base biológica. Los tablones se unen entre sí bajo calor y presión para fusionar esa pequeña cantidad de adhesivo utilizando la humedad de la madera. Para mirar, oler y tocar, es tan pura como la casa del árbol de un niño – nudos y todo.

 

Muchas fábricas de CLT en Austria incluso se alimentan de biomasa renovable utilizando los recortes, ramas y ramitas. Algunas fábricas producen suficiente electricidad para alimentar a las comunidades de los alrededores.

A pesar del hecho de que CLT fue inventada en Austria, el estudio de arquitectura de Waugh en Londres, Waugh Thistleton, fue el primero en utilizarla para construir un edificio de varios pisos. Murray Grove, un bloque de apartamentos de nueve pisos con revestimiento gris, causó «conmoción y horror en Austria» cuando se estaba construyendo en 2009, dice Waugh. El CLT sólo se había usado para «bonitas y sencillas casas de dos pisos», mientras que cualquier cosa más alta se convertía en hormigón y acero. Pero para Murray Grove, toda la estructura sobre la losa del primer piso está compuesta de paneles CLT, con todas las paredes, losas de piso y núcleos de ascensores formados de madera, como un bloque de panal.

El proyecto ha inspirado desde entonces a cientos de arquitectos a construir alto con CLT, desde la Brock Commons Tallwood House de 55m, en Vancouver, Canadá, hasta la ‘HoHo Tower’ de 84m y 24 pisos que se está construyendo actualmente en Viena, Austria.

Recientemente ha habido llamados para plantar árboles a una escala colosal para capturar el CO2 y frenar el cambio climático. Sin embargo, mientras que los árboles jóvenes son eficientes y eficaces sumideros de carbono, no ocurre lo mismo con los árboles maduros. La Tierra mantiene un ciclo de carbono equilibrado: los árboles (junto con todas las demás plantas y animales) crecen utilizando carbono, caen y mueren, y liberan ese carbono nuevamente. Ese equilibrio se perdió cuando los humanos descubrieron antiguos depósitos de carbono en forma de carbón y petróleo, que habían sido capturados durante ciclos de carbono anteriores, y comenzaron a quemarlos, liberando el CO2 resultante en nuestra atmósfera mucho más rápido de lo que el ciclo actual puede manejar.

Muchos pinos en los bosques gestionados, como el abeto europeo, tardan aproximadamente 80 años en alcanzar la madurez, siendo absorbentes netos de carbono durante esos años de crecimiento – pero una vez que alcanzan la madurez, desprenden aproximadamente tanto carbono a través de la descomposición de agujas y ramas caídas como el que absorben. Al igual que en Austria en los años 1990, la caída en picado de la demanda de papel y madera hizo que grandes extensiones de bosques gestionados en todo el mundo quedaran en desuso. En lugar de volver a la naturaleza prístina, estos monocultivos cubren los suelos forestales con agujas de pino ácidas y ramas muertas. Los grandes bosques del Canadá, por ejemplo, han emitido en realidad más carbono del que absorben desde 2001, gracias a que los árboles maduros ya no se están talando activamente.

Podría decirse que la mejor forma de secuestro de carbono es talar árboles: restaurar nuestros bosques sostenibles y gestionados, y utilizar la madera resultante como material de construcción. Los bosques gestionados y certificados por el Consejo de Administración Forestal (FSC) suelen plantar dos o tres árboles por cada árbol talado, lo que significa que cuanto mayor sea la demanda de madera, mayor será el crecimiento tanto de la cubierta forestal como de los árboles jóvenes hambrientos de CO2.

La recuperación y protección de los bosques vírgenes es esencial. Pero los monocultivos no manejados no ayudan a nadie, y los pisos llenos de agujas de pino secas son también la causa principal de los incendios forestales, algo que América del Norte y muchas partes del mundo experimentan ahora anualmente. La cosecha controlada reduce en gran medida ese riesgo.

Estos beneficios no se han perdido para las autoridades de los Estados Unidos. Melissa Jenkins, del Servicio Forestal Federal de los Estados Unidos, explicó en una reciente reunión del Instituto de Estudios Ambientales y Energéticos (EESI), que «tenemos una situación de exceso de existencias forestales: si un incendio forestal se desata, estos incendios se calientan más, se queman más rápido y requieren mucho más esfuerzo para apagarse… Si podemos crear mercados para estos productos de madera, los propietarios de tierras tendrán más probabilidades de administrar o ralear sus tierras de manera sostenible». Destaca que CLT en particular tiene el potencial de reducir «el riesgo de incendios forestales [y] apoyar el desarrollo económico y los empleos rurales».

Sin embargo, no todo el mundo cree que el futuro es CLT. Cuando le pregunto a Chris Cheeseman, profesor de ingeniería de recursos materiales en el Imperial College de Londres, si la madera podría usurpar el hormigón como nuestro principal material de construcción, su respuesta es contundente. «No. Eso no va a suceder. Podría suceder localmente con algunos pequeños esquemas. Pero hay que apreciar el uso masivo del hormigón, y la enorme importancia del hormigón para la infraestructura y la sociedad. Es un material excepcionalmente bueno por su funcionalidad y su robustez.»

También está la cuestión del «fin de la vida». El carbono sólo permanece atrapado en la madera mientras el edificio permanece en pie o se reutiliza en otro edificio – si se pudre o se quema para obtener energía, entonces todo el carbono almacenado se libera. Doug King, ingeniero colegiado y asesor de sostenibilidad de edificios, me dice, «a menos que nos ocupemos de la eliminación de los materiales de madera al final de su vida útil, no hay garantía de que el ciclo general sea un beneficio positivo para la sociedad». Un trabajo de investigación anterior de Arup en 2014 estimó que la mitad de toda la madera de construcción termina en un vertedero, el 36% se recicla y el 14% restante se quema para obtener energía de biomasa.

A pesar de estas cuestiones, Waugh sigue siendo ambicioso. La vida media de un edificio es de 50-60 años – que, según él, es tiempo más que suficiente para que los arquitectos e ingenieros resuelvan los problemas de reutilización y reciclaje. Convertirlo en biocarbón podría ser una posibilidad. Los edificios de Waugh están hechos para ser fáciles de desmontar para su reutilización por las generaciones futuras.

Fundamentalmente él – junto con un grupo creciente de arquitectos internacionales – está convencido de que la adopción masiva de CLT es un arma importante en la lucha contra el cambio climático. «No es una moda pasajera ni una moda», me dice mientras terminamos el recorrido de su edificio del este de Londres, y tomo mi último e incongruente respiro del aire del bosque. «El mayor promotor comercial del Reino Unido acaba de comprar este edificio. Para mí, ahí es donde quieres estar… quiero que esto sea corriente. Todo el mundo debería construir con esto.»

Vuelvo a mi pregunta original: ¿podríamos volver a la madera como nuestro principal material de construcción? «No sólo es realista, es imperativo», argumenta Waugh. «Tiene que suceder. En la arquitectura siempre vuelves al bosquejo: el bosquejo es el cambio climático.»

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